Вход    
Логин 
Пароль 
Регистрация  
 
Блоги   
Демотиваторы 
Картинки, приколы 
Книги   
Проза и поэзия 
Старинные 
Приключения 
Фантастика 
История 
Детективы 
Культура 
Научные 
Анекдоты   
Лучшие 
Новые 
Самые короткие 
Рубрикатор 
Персонажи
Новые русские
Студенты
Компьютерные
Вовочка, про школу
Семейные
Армия, милиция, ГАИ
Остальные
Истории   
Лучшие 
Новые 
Самые короткие 
Рубрикатор 
Авто
Армия
Врачи и больные
Дети
Женщины
Животные
Национальности
Отношения
Притчи
Работа
Разное
Семья
Студенты
Стихи   
Лучшие 
Новые 
Самые короткие 
Рубрикатор 
Иронические
Непристойные
Афоризмы   
Лучшие 
Новые 
Самые короткие 
Рефераты   
Безопасность жизнедеятельности 
Биографии 
Биология и химия 
География 
Иностранный язык 
Информатика и программирование 
История 
История техники 
Краткое содержание произведений 
Культура и искусство 
Литература  
Математика 
Медицина и здоровье 
Менеджмент и маркетинг 
Москвоведение 
Музыка 
Наука и техника 
Новейшая история 
Промышленность 
Психология и педагогика 
Реклама 
Религия и мифология 
Сексология 
СМИ 
Физкультура и спорт 
Философия 
Экология 
Экономика 
Юриспруденция 
Языкознание 
Другое 
Новости   
Новости культуры 
 
Рассылка   
e-mail 
Рассылка 'Лучшие анекдоты и афоризмы от IPages'
Главная Поиск Форум

Де Ченси, Джон - Ченси - Космический дальнобойщик

Фантастика >> Зарубежная фантастика >> Де Ченси, Джон
Хороший Средний Плохой    Скачать в архиве Скачать 
Читать целиком
Джон де Ченси. Космический дальнобойщик

-----------------------------------------------------------------------

John De Chancie. Starrigger (1983) ("Skyway Trilogy" #1).

OCR & spellcheck by HarryFan

-----------------------------------------------------------------------

1


    Впервые я подцепил ее на Тау Кита-2. По крайней мере, я почти уверен, что первый раз было именно тогда. Все зависит от того, как на это посмотреть.

    Она стояла последней в обычной очереди звездных хичхайкеров, ну, знаете, тех, кто пробираются всюду автостопом и стоят, выставляя большой палец вверх возле въезда на Космостраду, там, где выезжают на трассу Эпсилона Эридана. Высокая, с короткими темными волосами, она стояла в серебристом костюме из Всеклима, предназначенном для суровых условий. Костюм пытался спрятать ее фигуру, но совершенно и полностью потерпел в этом неудачу. Она скромно держала свой зонтик от ультрафиолетовых лучей против слепящего солнца Тау, а палец ее торчал кверху знакомым с незапамятных времен жестом. Она улыбалась непреодолимо, уверенно, чертовски здорово зная, что ее сгребет в охапку первый же водитель мужского пола, чья эндокринная система в этот день подключена к организму. Моя-то работала полным ходом, и она это знала.

    - Как ты думаешь? - спросил я Сэма. Он обычно имел четкое мнение по таким вопросам. - Что, звездная девочка-прилипала?

    Он рассматривал ее какую-то микросекунду.

    - Не-а. Слишком хорошенькая.

    - У тебя какие-то допотопные представления. Но чему тут удивляться, они у тебя всегда были.

    - Собираешься ее подобрать?

    Я затормозил и стал отвечать, но, когда мы проехали чуть мимо нее, улыбка ее чуть потускнела, а брови вопросительно поднялись, словно ей показалось, что она меня узнала. Выражение ее лица только наполовину успело измениться, прежде чем мы пролетели мимо. Это и решило дело. Я как следует затормозил, направил грузовик к обочине, довел до полной остановки и подождал, глядя в параболическое зеркало заднего обзора, когда она побежала к нам.

    - Что-то необычное? - спросил Сэм.

    - Э-э-э... даже не знаю. Ты ее узнаешь?

    - Не-а.

    Я потер щетину на подбородке. Ей-богу, никогда у меня не получается быть гладко выбритым, когда это имеет значение.

    - Ты считаешь, что с ней будут проблемы и хлопоты?

    - Женщина с такой внешностью - всегда проблема. А если ты считаешь, что это старомодное представление, то вытри с губ молоко и поумней.

    Я глубоко вздохнул, уравновесил давление в кабине с наружным, потом открыл пассажирский шлюз. Там, в пустыне, было потише, но ее шаги заглушал разреженный воздух. Она все еще бежала к нам, я ее обогнал на хорошее расстояние, потому что я всегда с ревом проношусь мимо хичхайкеров, чтобы их немножко поприструнить, сбить с них спесь, так сказать. Кое-кто из них, бывает, ведет себя довольно настырно, выходит на дорогу прямо перед тобой и пытается таким манером остановить тебя во что бы то ни стало. Чуть раньше я размазал одного такого на полклика дороги, был такой развеселый парень, что выскочил прямо перед носом. Колониальные менты составили протокол, сказали, что, дескать, как мне не ай-яй-яй, и не велели больше так поступать, по крайней мере, во время их дежурства.

    Я услышал, как она, запыхавшись, влезает по тяжеловозу и карабкается по лестнице, вделанной в бок. Голова ее показалась над сиденьем, и, право слово, это была очень хорошенькая головка. Темно-синие глаза, чистая светлая кожа, высокие скулы, словом, симметрична, как манекенщица. Такую мордашку не каждый день увидишь, мне как-то всегда казалось, что таких вообще не существует, вот только разве в фантазиях фотографов модных журналов, которые свои модели создают на компьютере. Макияж у нее был совсем легкий, но очень эффектный, бил он прямо в десятку. Я был уверен, что раньше никогда ее не видел, но когда она сказала: "Так я и подумала, что это ты!", я усомнился.

    Она сняла свою пластиковую прозрачную дыхательную маску и с удивлением покачала головой.

    - Господи, вот уж не ожидала... - она не окончила фразу и пожала плечами. - Ну, если хорошенько подумать, то такая встреча была неизбежна, пока я оставалась на Космостраде.

    Она улыбнулась. Я улыбнулся в ответ.

    - Тебе нравится эта атмосфера?

    - А? О, извини, пожалуйста, - она протянула руку и захлопнула люк. - Воздух тут разреженный и попахивает озоном.

    Она окончательно сложила зонтик, вывернулась из своего комбинированного рюкзака-респиратора и поставила его между колен на пол, потом открыла его и засунула внутрь зонтик.

    - Попробуй постоять там пару часиков с непокрытой головой! Вся беда в том, что, - тут она натянула на себя капюшон костюма, - если ты надеваешь на себя эту штуку, никто не понимает, как ты выглядишь.

    Что правда, то правда. Я включил мотор и выехал обратно на трассу. Мы ехали молча, пока я не выехал под выездную арку на Космостраду. Я приладил поток плазмы, и скоро мой тяжеловоз порол пространство со скоростью 100 метров в секунду, а может, и больше. Впереди Космострада простиралась черной лентой среди ядовито-желтых песков по прямой, уходя до линии горизонта, где и терялась. Примерно час езды до следующих постов дорожной службы, где взимают налог за проезд. Небо было чистым, фиолетовым, как это обычно на Тау Кита-2 и бывает. У меня в кабине сидела хорошенькая женщина, которая ехала на халяву, и мне было хорошо от всего на свете, пусть даже Сэм и я ждали неприятностей на этом маршруте. Если не считать мучительной загадки, почему она себя вела так, словно мы знали друг друга, в то время как я был уверен, что никогда в глаза ее не видел, все складывалось просто тип-топ. То, как она на меня смотрела, немного вгоняло меня в краску, но я все же хотел, чтобы она первая заговорила и подсказала бы мне, как себя вести. Я готов был играть эту музыку на слух и с импровизацией.

    Наконец она сказала:

    - Я ожидала, что ты можешь отреагировать на меня по-разному, но что ты будешь молчать... никак не думала.

    Я проверил информацию носовых сканеров, потом дал сведения Сэму. Он принял управление на себя и подтвердил это.

    Она повернулась к глазу Сэма на панели управления и помахала ему рукой.

    - Привет, Сэм, - сказала она. - Сколько лет, сколько зим, и все такое.

    - Как жизнь? - ответил он. - Приятно снова встретиться.

    Сэм знал, как надо врать по нотам.

    Я отклонил спинку капитанского кресла назад и повернулся на сиденье боком.

    - А что ты ждала? - спросил я.

    - Ну, сперва, может быть, приятной беседы, потом немного сожаления и досады в голосе. С твоей стороны, разумеется.

    - Досада? С моей стороны? - нахмурился я. - Почему?

    Она была озадачена.

    - Ну... не знаю, мне так показалось.

    Она медленно повернула голову и выглянула из иллюминатора, глядя на то, как катится мимо пустыня. Я внимательно изучал ее затылок. Наконец, не оглядываясь назад, она сказала:

    - А разве... ты не растерялся, когда я взяла да и исчезла от тебя просто так, за здорово живешь?

    Мне показалось, что я подметил нотку разочарования в ее голосе. Я проехал метров с тыщу, прежде чем ответить, и осторожно сказал:

    - Так оно и было, но я это пережил. Я же знал, что ты - вольная птица.

    Я надеялся, что это прозвучало хорошо и правильно.

    Под нами пролетел еще один добрый кусок Космострады, и я от нее услышал следующее:

    - Мне тебя не хватало. Правда. Но у меня были свои причины, чтобы просто так ускользнуть и оставить тебя. Прости, если тогда это показалось тебе бесчувственным поступком.

    Она прикусила губу и неуверенно посмотрела на меня, пытаясь понять, что же я думаю. Она не смогла прочитать по моему лицу почти ничего и сдалась.

    - Извини, - сказала она со смущенным смехом. - По-моему, даже слово "бесчувственный" не вполне тут соответствует положению. Грубость и жестокость - вот как бы я это назвала.

    - Ну, жестокой ты мне никогда не казалась, - импровизировал я дальше. - Я уверен, что у тебя были веские причины так поступить.

    Я сказал это более лукаво, чем сам намеревался.

    - Все же, наверное, надо было тебе написать, - она быстро повернулась ко мне и хихикнула. - Вот только адреса у тебя нет.

    - В конце концов, всегда есть адрес конторы Гильдии.

    - В последний раз, когда я видела твой стол, он был завален на шесть метров письмами, на которые ты не ответил.

    - А я никогда не умел поддерживать порядок на письменном столе. Врожденное омерзение ко всякой бумажной работе.

    - Ну, все же... - казалось, она сама не знала, как продолжать беседу дальше. У меня же не было никакого представления, как ей в этом помочь. Поэтому я встал и сказал, что собираюсь поставить кофе. Она отклонила предложение присоединиться.

    А я пошел в кормовую кабину, поставил кофеварку, потом уселся в крохотную столовую нишу и хорошенько подумал над всем этим.

    - Похоже на то, что она подкинула тебе Времянку, сынок, - прошептал мне в ухо Сэм по тайной связи. - Или, мне бы лучше сказать, что мы вот-вот войдем во Времянку.

    - Угу, - пробормотал я. Я все еще думал. Парадокс времени дает вам очень небогатый выбор - или, наоборот, слишком много выборов, - все зависит от того, как на это посмотреть. Как бы я на это ни смотрел, мне такие штуки не нравились. Я провел так довольно много времени, сидя за столиком в кабине, думая над самой проблемой с омерзением. Вообще-то, я сам не знал, сколько времени вот так сижу, пока голос Сэма не прозвучал из усилителя кабины:

    - Впереди таможенный контроль, налоговая инспекция.

    Я отправился обратно в кабину и пристегнулся на сиденье водителя. Женщина свернулась на одном из задних сидений, закрыв глаза, но открыла их, пока я пристегивался. Я велел ей сделать то же самое. Она подошла ко мне, уселась в сиденье стрелка, как мы его называем, и послушно выполнила приказание.

    - Порядок, Сэм, - сказал я. - Дай мне скорость приближения.

    - Один-один-два-запятая-шесть-девять-три метра в секунду.

    - Проверь. Пусть на счетчике будут какие-нибудь круглые цифры, и чтобы нам было полегче.

    - А чего ж не сделать, - весело сказал Сэм. - Выезжаем на один-один-пять... вот! Нет... Чуть больше... ровнее... О'кей, нашел самое оно. Зафиксировано. Один-один-пять, ровно.

    - Порядок.

    Теперь мне были видны здания таможенного контроля и сбора дорожной пошлины. "Посты ГАИ", как мы их звали. На самом-то деле они называются "объекты Керра-Типлера", но у нас для них множество имен и названий - это титанические темные цилиндры, которые торчат в небо, словно невероятно большие силосные башни, некоторые до пяти километров высотой.

    - Шесть километров, и мы там, - сказал Сэм. - Мы на луче.

    - Проверяем, - сказал я. Знаки уже надвигались на нас. Я дал сигнал на английский язык.


    ВЫ ПРИБЛИЖАЕТЕСЬ К АРКЕ ВЪЕЗДА

    НА МОСТ ЭЙНШТЕЙНА-РОЗЕНА

    ПОРТАЛ НОМЕР 564 МЕЖЗВЕЗДНАЯ ТРАССА 80

    НА ЭПСИЛОН ЭРИДАНА-1

    ОПАСНОСТЬ! ОГРОМНЫЕ ПРИЛИВНЫЕ СИЛЫ!

    КАРТА ВПЕРЕДИ - ОСТАНОВИТЕСЬ, ЕСЛИ

    НЕ УВЕРЕНЫ В СВОЕМ МАРШРУТЕ.


    Карта - огромный овал покрашенного голубой краской металла - торчала из песка и выглядела новой и назойливой, точно так же, как и дорожные знаки, которые так разительно отличались от всего, что оставила древняя раса, построившая Космостраду. Строители Дороги не верили в дорожные знаки... да и карты тоже. Мы катились к въездной арке. Я оглянулся назад, чтобы проверить, правильно ли пристегнулась наша пассажирка. Правильно, как ни странно. Ветеран на дороге. Сэм продолжал считывать нашу скорость вслух, а я держал тяжеловоз наготове на въезд. Еще серия знаков засветилась на дороге.


    ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ! ВЫ ПРИБЛИЖАЕТЕСЬ

    К ПУНКТУ СТЫКОВКИ

    ДЕРЖИТЕСЬ ПОСТОЯННОЙ СКОРОСТИ

    ВЫСШАЯ СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ!

    НЕ ОСТАНАВЛИВАЙТЕСЬ, ПОКА

    НЕ ПРОЙДЕТЕ ПУНКТ СТЫКОВКИ


    - Прямо в яблочко, - сказал Сэм. - Зеленая волна на проезд.

    - Понятно.

    Мерцающие красные маркеры пункта стыковки пролетели мимо нас, и мы оказались словно в центре каната, который перетягивают гравитационные силы, между вращающимися цилиндрами материи в коллапсе, которые и составляли мост ЭР. Они пролетели мимо, огромные черные монолиты, которые стояли на различных интервалах на дороге, их основания висели в нескольких сантиметрах от истоптанной земли, вращаясь на невообразимой скорости. Вся штука состояла в том, чтобы поддерживать постоянную скорость, так, чтобы цилиндры смогли сбалансировать конфликтные приливные напряжения гравитации, которые они сами и порождали. Если вы замедляли ход или останавливались, могло бы статься, что у вас снесло бы крышу или половину правого борта. Еще хуже - можно было перевернуться или потерять управление и совсем сойти с дороги. В любом случае от вас не осталось бы ничего, что можно было бы отослать безутешным близким, кроме нескольких ядерных частичек и электронного газа, а для них порядочного гроба не подберешь.

    В конце строя цилиндров было пятно размытой черноты, что-то вроде пространства, где ничего нет. Мы туда нырнули. И выбрались. Пустыня исчезла, и мы летели по густым зеленым джунглям под низким свинцовым небом. Перед нами был пятисоткилометровый кусок, прежде чем мы въедем в Маш-сити, где я хотел остановиться и проспаться. Сэм взял управление на себя, и я откинулся назад.

    - Кстати, - прошептал Сэм, - ее звать Дарла. Я тут с ней маленько потрепался, пока ты ломал репу там, на корме. Я ей сказал, что меня прочистили и перепрограммировали, поэтому у меня в банке памяти не было ее имени.

    Я кивнул.

    - Ну что, - сказал я, повернувшись к ней, - как жизнь с той поры обращалась с тобой, Дарла?

    Она тепло улыбнулась, и роскошные жемчужные зубки словно осветили кабину.

    - Джейк, - сказала она, - дорогой Джейк. Ты еще подумаешь, что я хочу отомстить тебе за то, что ты все время молчал... но я совершенно измучена. Ты не будешь возражать, если я отправлюсь назад и постараюсь немного поспать?

    - Черт возьми, конечно, нет. Будь моей гостьей.

    Вот оно как, значит.

    - Ты останавливаешься в Маш-сити? Мы поговорим за обедом. О'кей!

    - Конечно.

    Она секунду стояла и трепетала передо мной ресницами. Улыбка ее была, как вспышка сверхновой, но за всем этим мне виделась тень неуверенности, словно она сама сомневалась в том, кто я такой. Она явно не умела объяснить мое странное поведение. Дело в том, что почти невозможно притвориться, что ты кого-нибудь знаешь, когда это вовсе не так, или же, когда ты встретил человека, но не помнишь, кто он. На коктейль-парти это совершенно невозможная ситуация, просто невыносимая. Но в этом случае я совершенно точно знал, что раньше ее не встречал. Однако все ее сомнения были минутными. Она послала мне воздушный поцелуй весьма соблазнительным образом и пошла на корму.

    И оставила меня в одиночестве смотреть на пробегающий мимо пейзаж и думать.

    - Ну что, приятель? - Сэм предоставил мне докончить его фразу.

    - Не знаю. Ей-богу, просто не знаю, Сэм.

    - Может, она подсадная утка.

    Я подумал над этим вариантом.

    - Нет. Уилкс слишком тонок, чтобы сляпать такую грубую историю. И к тому же не станет ввязываться в такие штуки.

    - И все-таки... - Сэм все еще сомневался.

    - Она очень убедительно себя ведет для подсадной утки, - я зевнул. - Я бы тоже поспал.

    Я откинул кресло и закрыл глаза.

    Я не спал, просто думал о временах прошедших и будущих, о жизни на Космостраде. Может, на несколько минут я время от времени и засыпал, но слишком много мне надо было припомнить и пережить снова. Большую часть того, что мелькало у меня в голове, не стоит повторять. Обычные дорожные мыслишки. Однако я так убил почти час. Потом мимо пронесся знак, возвещающий Маш-сити, и я снова перенял управление.
2


    Мотель и ресторан "Сынок" стоит прямо у дороги возле портала Грумбриджа-34. Он довольно роскошный, полон чехлов на мебели, плюша и пальм - в таком вот стиле, но у него сравнительно недорогие цены, а жратва просто хорошая. Я запарковался и выключил мотор. Похоже было на то, что по местному времени тут раннее утро. Я разбудил Дарлу и сказал Сэму, чтобы караулил добро, пока мы пойдем и попытаемся найти чего-нибудь пожрать. Стоянка вся была забита машинами, и я предполагал, что столика нам придется ждать долго. Вместе с обычными разнокалиберными звездными тяжеловозами на стоянке были и частные автомобили, наземные, всех моделей и мастей, по большей части построенных не на Земле. На Космостраде рынок моделей машин давным-давно загнан в угол горсточкой рас, по крайней мере в этом уголке Галактики, и конкуренция такова, что человеку с его машинами трудно протиснуться и занять местечко.

    Я остановился, чтобы осмотреть Сэма. Мы подъехали на стоянку и припарковались возле тяжеловоза Рикксианской марки, совершенно нового, с иголочки, с аэродинамическим кожухом, крикливо украшенным золотой филигранью. Сделано на заказ, по моему вкусу - чуть вульгарнее, чем надо, но Сэм рядом с такой цацкой показался просто больным, потому что весь был заляпан дорожной грязью, покрыт выбоинками от встречных камешков, летевших в нас на большой скорости. Эмульсионное покрытие, которым он сперва был покрыт, слезало с него клочьями возле плавников стабилизатора, тут и там - несколько вмятин. Его левый передний роллер был покрыт кристаллизационными заплатками, почти лысыми, так что способность регулировать сцепление с дорогой почти потерялась. Я уже коллекционировал штрафные квитанции за непройденный техосмотр, которые мне втыкали на стекло довольно давно, у меня уже собрался приличный букетик из них - хоть в петлицу втыкай, подарок от колониальной милиции с обещанием прислать еще и еще. Они, ей-богу, очень украшают бардачок.

    Мы вошли в ресторан, и, конечно, очередь была длиннющая, как питон. Дарла и я почти не разговаривали, пока ждали столик. Слишком много народу было вокруг нас. Я почти приготовился уйти, когда робоофициантка пришла за нами и провела нас в кабинку возле окна, мое любимое место в любой забегаловке.

    Положение прояснялось, солнышко светило, пока я не заметил Уилкса с несколькими его "помощниками" в дальнем углу. С ними был и какой-то инопланетянин из созвездия Сетки, ретикулянец. Причем Грабитель-Урыватель, насколько я знаю ретикулянцев. Эти рикки-тикки очень любят людей - просто подавай им общение. У нас такие чуткие нервные окончания, знаете ли, и визжим мы просто восхитительно. Если бы он был тут один (а это был он, мужского рода, потому что его пахучие выделения достигали через всю комнату, ударяя меня по носу едким запахом скипидара и миндаля), он бы и двух минут не прожил здесь или где-нибудь еще на человеческой планете. Им столь же вольно ездить по Космостраде, как и любой другой расе. Но в земном лабиринте их не привечают, да и во многих других районах Галактики их не шибко любят.

    Но он был с Кори Уилксом, несомненно, по делу, что давало ему некоторую неприкосновенность. Никто на него не смотрел, кроме меня и Дарлы. Уилкс поймал мой взгляд, улыбнулся и помахал, словно мы были на церковном пикнике. Я ему дал лучший ракурс моих тридцати двух зубов в ухмылке и сунул нос в меню.

    - Что кушать будем, Дарла? Я угощаю.

    - Дай-ка я хоть раз угощу тебя обедом. В последнее время я работала, так что кое-что скопила.

    - Это завтрак, а не обед, - миг спустя я воспользовался возможностью спросить. - И что же ты делала?

    - Весь последний месяц была официанткой, чтобы душа с телом не рассталась. А до этого - пела, как обычно. Салуны, ночные клубы... У меня была действительно хорошая группа, множество крутых ребят, хоть и дураков, но они меня бросили ради другой певички. Они воспользовались моим контрактом, а меня оставили оплачивать их счет в мотеле на Кси Бу-3.

    - Здорово, - официант подошел, и мы заказали завтрак.

    В ресторане было еще несколько инопланетян. Бета Гидранец хлебал что-то слизистое в соседней кабинке вместе с приятелем-человеком. Большинство ресторанов на Космостраде обслуживают всех и могут похвастаться иноземной кухней, поскольку обслуживают и инопланетную торговлю. Это включает в себя различные удобства для инопланетян на дороге, учитывающие и человеческие потребности. Так сказать, удобно и нашим и вашим. Но вот атмосфера неприятия ретикулянца была такой ощутимой, что хоть топор вешай.

    Я оглянулся в поисках знакомых лиц. Кроме Уилкса я заметил Реда Шонесси в углу вместе с его партнером, Павлом Короленко. Шонесси мне подмигнул. Ред был вице-президентом ТАВС в свое время, но перешел к нам, когда по горло был сыт Уилксом. Некоторые члены Гильдии до сих пор ему не доверяли, но он очень помог в те ранние деньки, когда Гильдия еще только боролась за существование. Эта борьба пока еще не закончилась. Мы все еще пытались отлучить водителей от Уилкса, когда для них было куда легче и безопаснее присосаться намертво к раздутым изобильным титькам ТАВС. Я еще увидел Джиля Томассо и Су Чин Ченга, но они в мою сторону не взглянули, так что и не увидели. Они здорово сбились со своего обычного маршрута. Особый заказ, не иначе. Снова оглядев зал, я подумал, что увидел еще одну знакомую физиономию у стола возле Уилкса и его компании, высокого, тощего аристократического джентльмена с гривой седых волос, но я не мог вспомнить, что он такое и откуда. У меня было такое ощущение, что его физиономию я знаю по выпускам новостей. Возможно, такой тип - из средневысокого уровня бюрократов нашего ремесла. Инспектирует все и вся.

    К тому времени, как нам принесли заказ, у меня наполовину пропал аппетит. Если бы у меня была хоть капля здравого смысла, я бы убрался отсюда при первом взгляде на Уилкса, и никто не мог бы обвинить меня в трусости. Но в нас всех есть рудимент инстинкта защищать свою территорию. Почему это я должен уходить? Почему не он?

    Ред встал и подошел к нам. Я представил его Дарле, и мне показалось, что в его глазах мелькнул огонек узнавания. Он отказался от чашки напитка из кислых бобов, это такая местная бурда, которая по вкусу совершенно не похожа на кофе, зато здорово напоминает смесь корицы и йода. Он зажег одну из своих мерзких сигар.

    - Плохи дела, Джейк, - сказал он. - По всей звездной трассе беда.

    Я поковырял вилкой свою яичницу по-эридански.

    - Это я и так знаю. Что-нибудь новенькое?

    - Марти ди Филиппа.

    - А что с ней?

    - Только что слетела с ленты. Она врезалась в "силосные башни" на Барнарде-2.

    Ох, это было больно... Марти я хорошо знал - хорошая женщина, классный водитель. Она могла вести тяжеловоз лучше многих, всегда в точном соответствии с расписанием, всегда с улыбкой. Она была одной из горстки людей, которыми Гильдия Звездных Толкачей могла похвастаться. Я на миг выглянул из окна. У меня мелькнула фантастическая мысль о том, чтобы затеряться в бурной растительности этой планеты и пустить корни где-нибудь во влажной земле джунглей. Больше не будет ни печалей, ни радостей, а просто свет солнца, вода, покой. Я снова посмотрел на Реда.

    - А что говорят менты? Свидетели есть?

    Когда цилиндры заглатывают человека, нет никаких больше улик или остатков. Нет и другого способа, кроме свидетельских показаний, чтобы установить, что же именно произошло. Собственно говоря, вопрос был дурацкий, поскольку не было вообще никакого способа доказать, что это вообще произошло. Каждый год путешественники отправляются по автостраде, и сотни из них больше никогда не встречаются людям.

    - За ней следом ехал тяжеловоз, когда все это произошло, - сказал мне Ред. - Он сказал, что ее левый задний роллер почему-то выбился из синхронного движения как раз в тот момент, когда она проезжала мимо маркера смычки. Она не могла вовремя выровнять скорость, и... так оно и происходит обычно.

    - Кто сообщил о катастрофе?

    - Имя не знаю. Водитель ТАВС, это точно, но не из прилипал Уилкса. Просто обычный парень, каких много. Вероятно, он ничего общего с этим не имеет. - Ред глубоко затянулся сигарой. - Мог быть и просто несчастный случай.

    - Чертовски неудобный момент потерять синхронизацию роллеров прямо перед стыковочным пунктом, - сказал я, отложив вилку. Все, у меня не было уже никаких шансов поесть. Однако Дарла наворачивала будь здоров, явно не прислушиваясь к нашей беседе. - А может, очень удобный момент, зависит от того, как на это смотреть.

    Я взвесил все возможности, потом сказал:

    - У нас никогда раньше не было свидетелей. Люди просто исчезали, и никаких тебе следов, никаких улик. Как же это? Маленький, бездымный взрывной заряд, установленный в синхронной тяге - а коробку эту очень легко достать рукой, если присмотреться. Взорвать такой заряд дистанционным управлением или взрывателем с сенсором, который чувствителен к перемене гравитации.

    - Звучит весьма правдоподобно, - согласился Ред. - Я бы сказал, что идея с гравитационным взрывателем мне нравится, хотя я ни про что такое раньше не слышал. Водитель, который ехал за ней, потом получал первую помощь от взрывных ожогов и гамма-облучения.

    - Ну и что? Просто для правдоподобия.

    - Угу. Я понимаю, что ты хочешь сказать относительно переключателя синхронной тяги. Но я никогда бы не подумал устроить это таким образом. Мне-то казалось, что ты хочешь вывести из-под контроля тяжеловоз в нужное время, просто установить мину на пульсовом трансформаторе или что-нибудь в этом роде.

    - Ну да, конечно, но металлические корпусные части тяжелее, и до них труднее добраться. Это же оборудование тяжелое. Кроме того, все, что тебе придется и удастся сделать, если ты заминируешь трансформатор, - это привести роллеры в состояние нулевого оцепления. Это будет похоже на очень лысые шины, страшно скользкие. Это очень серьезно на крутом повороте, но на прямом отрезке - практически никакого риска и, следовательно, никакого результата. Но вывести из строя переключение синхронной тяги на въезде в портал стыковки может быть фатально. На миг все роллеры независимо друг от друга будут выписывать свою собственную кривую, пока все они не перейдут от базового положения в положение максимальной тяги, пока они не зафиксируются в этом положении. Я слыхал, как случались такие штуки. Тяжеловоз начинает вилять задом, что при нормальном положении любой хороший водитель может выровнять. Но на въезде в портал стыковки...

    Ред кивнул.

    - Понятно.

    - Вот почему водитель, едущий следом, подумал, что это левый задний роллер. Видимо, тяжеловоз занес свой зад вправо. Но в действительности просто все передние роллеры вошли в максимальное значение величины сцепления с дорогой раньше, чем задние. Ветер, видимо, определил направление заноса, а может, еще что-нибудь повлияло.

    Ред пожал плечами, но поглядел на меня с уважением.

    - Ты хорошо лепишь из этого дело, Джейк. Но мы никогда не узнаем.

    - Я знаю. Я бывал с Марти, и мне доводилось видеть, как она въезжала в портал с тремя вышедшими из строя роллерами на восьми кликах в час при перпендикулярном ветре. Не было на свете такой ситуации, с которой она не могла бы справиться, кроме той, о которой я тебе сейчас сказал.

    Ред кивнул.

    Теперь, когда я доказал, что думал, мне страшно захотелось, чтобы кто-нибудь убедил меня, что это не так. Но и Ред, и я - оба знали, что я прав. Среди водителей Гильдии в последнее время очень возросли несчастные случаи, а вандализм преследовал нас постоянно. Никого, правда, не били - это было совершенно не в стиле Уилкса.

    - Тебе надо помнить, Джейк, - сказал Ред, чтобы развеять неприятную атмосферу, - мы все же стоим за тебя. Я не знаю никого, кто хотел бы спаковать манатки и убраться обратно к Уилксу. Но если что-нибудь случится с тобой... ну, МЕРТЕ.

    Он выплюнул кусок драгоценного, выращенного на земле табака. (Эти его страшные сигары, должно быть, стоили не меньше пятидесяти кредиток за штуку).

    - С Гильдией тогда будет покончено. И это все, что нас волнует сейчас. А Гильдия сейчас - единственная альтернатива для независимого среднего владельца тяжеловоза.

    Он откинулся назад и выпустил к небу струю резкого кислого вонючего дыма.

    - Скажи мне, Джейк: почему ты все еще на дороге? С твоим жалованьем президента ты же мог бы...

    - Жалованье? Где-то я слышал это слово... Пока что я обменял на наличные только два чека жалованья. Третий все еще в бардачке, где он так и прыгает на крутых поворотах.

    Ред удивился.

    - Ей-богу? Ну надо же, я не знал.

    - Кроме того, есть же еще и Сэм. Я же не могу продать собственного отца, правда же?

    Ред ничего не ответил, только посмотрел на сигару.

    Что-то очень тощее, с водянистыми голубыми глазами похлопывало меня по плечу. Один из стволов Уилкса.

    - Мистер Уилкс хотел бы поговорить с вами, если вы не против, сэр.

    Ред кашлянул и посмотрел на часы.

    - Джейк, я бы еще остался, но нам надо катиться. Не думаю, что он тебе сможет тут уж очень надоедать.

    - Конечно, Ред. Конечно. Еще увидимся.

    Стол Уилкса был возле дальней от меня стены. Кроме него и его рикки-тикки там сидели еще трое стволов, включая того, что подходил ко мне. Мне не понравилось соотношение сил, но было маловероятно, что Уилкс начнет что-нибудь в переполненном ресторане - по крайней мере, я так думал. Я вообще довольно много думаю - скверная привычка.

    

... ... ...
Продолжение "Космический дальнобойщик" Вы можете прочитать здесь

Читать целиком
Все темы
Добавьте мнение в форум 
 
 
Прочитаные 
 Космический дальнобойщик
показать все


Анекдот 
Фотошоп - лучшее средство для проблемной кожи.
показать все
    Профессиональная разработка и поддержка сайтов Rambler's Top100